FinansWatch

Ex-Goldman-chefens sydeuropæiske mareridt

MF Global skulle have bragt en tidligere bankchef og senator tilbage i finansverdenen og i Washington. Nu er alle Jon Corzines ambitioner dræbt, mens der ledes efter 600 mio. dollars.

Savannah - Indtil for få dage siden havde kun insiderne på Wall Street hørt om MF Global, og selv på New Yorks børsgade levede mæglerfirmaet, der tjente sine penge ved at handle med råvarer og de komplicerede derivatives værdipapirer, en noget anonym tilværelse.

Efter at MF Global for få dage siden blev placeret på den lidet attraktive plads som nummer otte på listen over alle tiders største konkurser i USA's historie, er selskabet ikke kun på forsiderne, men også på alles læber. FBI har indledt en undersøgelse, mens en indtil nu forgæves søgen efter 600 forsvundne millioner dollars fortsættes.

Offer for gældskrise

Der er tale om det største sammenbrud på Wall Street, siden Lehman Brothers kollapsede i september 2008 og udløste efterkrigstidens alvorligste finanskrise og dybeste recession. Kriser som endnu er langt fra at være overvundet.

Samtidig ses MF Global som det første amerikanske offer for den europæiske gældskrise. Ingen af delene har været nok til at udløse en panik af samme målestok som den, der fulgte efter Lehman Brothers endeligt. Mæglerfirmaets betalingsstandsning understreger imidlertid, hvor skrøbelig tilliden til det finansielle marked er, og hvor hurtigt den kan fordufte i den forurenede luft over Manhattans sydspids.

Uden hæmninger

Hertil kommer, at det økonomiske sammenbrud, der kan komme til at koste både investorer og aktionærer flercifrede millionformuer, ledsages af en beretning om uhæmmede ambitioner og en lige så uhæmmet vilje til at løbe en stor risiko med egne og andres penge.

MF Global var et solidt, men noget kedeligt firma, indtil Jon S. Corzine gjorde sit indtog i marts sidste år. Det var et noget usædvanligt valg for en mand, der ikke kun havde en fortid som chef for Wall Streets ukronede superstjerne Goldman Sachs- banken. Han var også tidligere senator og guvernør i nabostaten New Jersey.

Alt tyder imidlertid på, at Corzine efter at have tabt valget i november 2009 til sin republikanske modstander så MF Global som instrumentet, der skulle sikre ham et comeback på Wall Street og måske også i Washington.

For at nå de ambitiøse mål var Corzine parat til at løbe en betydelig risiko, hvilket frem for alt udmøntede sig i hans iver efter at investere milliarder af dollars i europæiske statsobligationer.

Ikke i de sikre fra Tyskland eller Danmark, men i de risikobetonede og derfor langt billigere fra lande som Italien, Portugal og Spanien.

Investeringerne blev ledsaget af forsikringer om, at frygten for, at disse obligationer ikke ville blive afviklet med renter og afdrag som aftalt, var ganske overdreven. Det gamle kontinent ville ifølge Corzine ikke tillade noget sådant. De første tab på papiret ville derfor hurtigt blive efterfulgt af betydelige gevinster.

Gyldent håndtryk

Det store vingesus blev understreget af en kontrakt, der garanterede den nye direktør et gyldent håndtryk på 12,1 mio. dollars, hvis han af den ene eller den anden grund skulle forlade det firma, som han agtede at omforme til en virkelig investeringsbank.

Den slags ambitioner faldt i tråd med Corzines ikke ubetydelige ego, der gav sig udslag i flatterende beskrivelser af en mand, der var lige så godt hjemme på Wall Street, som han var i Kongressen eller for den sags skyld i Det Hvide Hus.

En succesrig anden karriere i finansverdenen kunne derfor blive et springbræt til posten som finansminister i en ny Barack Obamaregering. Den slags er set ført. Senest i form af Robert Rubin, der skiftede fra Goldman Sachs til at blive Bill Clintons anden og yderst succesrige finansminister.

De politiske ambitioner blev understøttet af nær kontakt til præsidenten, der uden held havde forsøgt at sikre Corzines genvalg i New Jersey. Da Obama holdt et af sine første møder for at få penge til valgfonden, skete det i Corzines New Yorklejlighed. Kuvertprisen lød på 35.800 dollars. Andre venner og kontakter har også skrevet store checks, så Corzine alene i år har samlet mere end en halv million ind til Obama.

Stod i kritisk lys

Intet tyder på, at Corzine bad præsidenten om en hjælpende hånd, da hans firma kom i vanskeligheder, og han ville heller ikke have fået den. MF Global havde længe været i banktilsynets kritiske søgelys, men tilsynet og finansministeriet besluttede hurtigt, at mæglerfirmaet ikke var for stort til at gå under. Med aktiver på 41 mia. dollars var det meget langt fra at være noget Lehman Brothers, der havde 691 mia.

Da MF Globals krise for en halv snes dage siden blev akut, var eneste redningsvej derfor et salg til en større bank. Corzine, der efter at have tabt en magtkamp hos Goldman Sachs, blev tvunget til at gå i 1999, trak på alle sine gamle forbindelser, men ingen vovede at kaste sig ud i så dristig en investering.

Interesse for fodnote

Inden da havde både banktilsynet og lokale tilsyn på Wall Street udtrykt bekymring, efter at de havde revideret firmaets regnskaber. Man var især faldet over en fodnote, hvor det hed, at MF Global havde opkøbt gæld fra Irland, Italien og andre europæiske lande med gældsproblemer.

Mæglerfirmaet blev stillet over for krav om at styrke sit kapitalgrundlag, men Corzine afviste i første omgang kravene som udtryk for overdreven bekymring. Det var ham selv, der havde indgået flere handler, og han havde gang på gang opfordret sine medarbejdere til at løbe en større risiko.

Først i august bøjede Corzine sig og forøgede kapitalgrundlaget. Det blev imidlertid blot en stakket frist. I takt med, at gældskrisen i Europa blev skærpet, voksede nervøsiteten på Wall Street. Investorerne begyndte at trække deres penge tilbage. Der kom flere og flere beretninger om den tidligere senator og guvernørs stadigt mere desperate forsøg på at redde sit firma.

Krisen blev akut, da vurderingsbureauet Moody's nedjusterede MF Global til blot et niveau over den frygtede junk vurdering. Dagen efter fremlagde mæglerfirmaet et kvartalsregnskab med et minus på 186 mio. dollars. Aktiekursen faldt i løbet af en uge med 67 pct.

Afvikling af MF Global

Da det viste sig umuligt at finde en køber, var eneste udvej en gang til konkursretten og en betalingsstandsning efter lovens paragraf 11. Der er ingen tvivl om, at resultatet af betalingsstandsningen bliver en afvikling af MF Global. Investorer har trukket så meget ud, som de kunne nå.

Redningsforsøgene slog fejl, da en gennemgang af bøgerne afslørede, at omkring 600 mio. dollars af investorernes penge ikke var til at finde. Noget tyder på, at MF Global ikke havde vandtætte skotter mellem selskabets egne penge og klienternes, og det er et brud på en af Wall Streets fundamentale regler.

Hverken Corzine eller hans firma er blevet sigtet for lovovertrædelser, men det betragtes som ildevarslende, at FBI allerede på det første grundlag har følt sig kaldet til at indlede en undersøgelse.

Situationens alvor understreges af, at beretninger om, at de mange penge var fundet på en konto i JPMorgan Chase, straks blev afvist af banken med en henvisning til, at man nok havde en 2 mia. konto for mæglerfirmaet, men at de penge allerede var registreret på andre konti.

Corzine trådte tilbage

Næsten samtidig trådte Jon Corzine tilbage. Det skete med et løfte om, at han ville hjælpe MF Global og dets klienter på alle tænkelige måder, og at han trods sin kontrakt ikke ville gøre krav på de 12,1 mio. dollars.

Afståelsen vil dog ikke være nok til at redde karrieren på Wall Street. Ambitionerne om her fra at drage tilbage til Washington synes også for al evighed at være uopfyldelige. Venner beskriver Corzines tilstand som fortabt og udmattet.

At hans nærmeste medarbejdere i de senere dage har været under enormt pres, er der talrige beviser for. Det berettes således, at en vicedirektør mødte op til et af krisemøderne iført to forskellige sko.

MF Globals sammenbrud rækker imidlertid ud over både Wall Street og Washington. Påstande om, at USA's banker selv i værste tilfælde vil mærke meget lidt til Europas gældskrise, har i løbet af den seneste uges tid fået en hul klang.

 

Mere fra FinansWatch

Sorte selskaber bag pensionsbranchens grønne milliarder

Flere pensionsselskaber har talt olieselskaber som BP, Shell og Halliburton med i de 248 mia. kr., branchen har meldt ind som "grønne investeringer" til regeringens klimapartnerskab for finanssektoren. "Vanvittigt," lyder det fra kritiker.

Læs også

Seneste nyt

Finansjob

Se flere jobs

Se flere jobs